Sun, Jan 06, 2019 - Page 9 News List

NASA space probe ‘phones home’ in landmark mission to solar system’s edge
最遠距離最近觀測 「新視野號」新年喜報平安

這次徹夜傳回的「終極遠境」影像僅比先前的影像稍微清晰一點,遂加深了「終極遠境」的神秘謎團,令人好奇它究竟是形似不對稱花生的單一岩石星體,還是如史登所言,實際上是兩顆互相繞行彼此的岩石星體,「因為太過相鄰而模糊不清」。

在二○一五年的飛掠任務中,探測船發現冥王星比人們之前認為的還要稍大一些。該年三月,探測船更揭露出這顆冰冷矮行星表面有一片富含甲烷的沙丘。為了執行第二次古柏帶探勘任務,「新視野號」現已飛離冥王星十六億公里遠,將在長達數月的調查任務中研究「終極遠境」的大氣組成和地貌,以期找出形成太陽系和其行星的線索。美國太空總署表示,科學家在探測船發射當時,尚未發現「終極遠境」的存在,讓任務就此層面而言更具獨特性。二○一四年,天文學家利用哈伯太空望遠鏡發現「終極遠境」,遂於隔年選擇此星體作為「新視野號」的延伸任務目標。

隨著探測船飛到距離「終極遠境」表面三千五百四十公里的上空,科學家希望它能偵測出該星體大氣層的化學成份組成和地貌。美國太空總署表示,這項將會是目前對於遙遠天體的最近距離觀測。史登週一時向記者表示:「我們正在把這台太空船的性能伸展到極限,到明天我們就會知道成果如何。」他也指出:「『新視野號』不會再有第二次機會。」

這項任務標誌著我們對太陽系內最遙遠星體的最近距離觀察,不過美國太空總署的「旅行家一號」和「旅行家二號」──於一九七七年發射的一組深太空探測船──目前已經抵達更遠的距離,任務是調查外太陽系天體。兩台探測船目前仍在運行中。

(台北時報章厚明譯)

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